Como Prevenir a Doença de Alzheimer

A doença de Alzheimer é a causa mais comum de demência. Aprende mais sobre as causas, sintomas, fatores de risco, testes e medidas preventivas aqui!

O que é a doença de Alzheimer?

A doença de Alzheimer é um distúrbio progressivo que faz com que as células do cérebro se degenerem e morram. A doença de Alzheimer é a causa mais comum de demência – um declínio contínuo no pensamento, nas habilidades comportamentais e sociais que interrompe a capacidade de uma pessoa de funcionar de forma independente.

Os primeiros sinais da doença passam por esquecer eventos ou conversas recentes. À medida que a doença progride, uma pessoa com doença de Alzheimer desenvolverá um grave comprometimento da memória e perderá a capacidade de realizar tarefas diárias.

Os medicamentos atuais para a doença de Alzheimer podem melhorar temporariamente ou atrasar os sintomas. Às vezes, esses tratamentos podem ajudar as pessoas com a doença de Alzheimer a maximizar a função e manter a independência durante mais algum tempo. No entanto, não existe tratamento que cure a doença de Alzheimer ou que altere o processo da doença no cérebro. Em estágios mais avançados da doença, as complicações decorrentes da perda severa da função cerebral – como desidratação, desnutrição ou infecção – resultam em morte.


Sintomas da doença de Alzheimer

Perda de Memória

Toda a gente tem lapsos de memória ocasionais. É normal perder o controlo de onde deixamos as chaves ou esquecermos o nome de um conhecido. Mas a perda de memória associada à doença de Alzheimer persiste e piora, afetando a capacidade de funcionar e agir normalmente no trabalho ou em casa.

Pessoas com Alzheimer podem:

  • Repetir declarações e perguntas repetidamente
  • Esquecer conversas, compromissos ou eventos e não se lembrar deles mais tarde
  • Rotineiramente colocar certos objetos em locais ilógicos
  • Perder-se em lugares familiares
  • Eventualmente, esquecer os nomes dos seus familiares e dos objetos do cotidiano
  • Ter dificuldade em encontrar as palavras certas para identificar objetos, expressar pensamentos ou participar de conversas

Pensamento e raciocínio

A doença de Alzheimer causa dificuldade de concentração e pensamento, especialmente com conceitos abstratos, como números. Realizar várias tarefas ao mesmo tempo é especialmente difícil e pode ser desafiador gerenciar as finanças pessoais ou pagar as contas a hora. Essas dificuldades podem progredir para uma incapacidade de reconhecer e lidar com números.

Julgamentos e decisões

A capacidade de tomar decisões e julgamentos razoáveis em situações cotidianas diminuirá. Por exemplo, uma pessoa com Alzheimer pode fazer escolhas más ou incomuns nas interações sociais ou usar roupas inadequadas ao clima. Pode ser mais difícil responder efetivamente aos problemas do dia a dia, como quando a comida está a queimar-se no fogão ou quando acontecem situações inesperadas enquanto conduz.

Planeamento e participação em tarefas familiares

Atividades rotineiras que exigem etapas sequenciais, como planear e preparar uma refeição ou jogar um jogo de tabuleiro, tornam-se uma luta à medida que a doença progride. Eventualmente, as pessoas com Alzheimer avançado podem esquecer como executar tarefas básicas, como vestir-se ou tomar banho.

Mudanças na personalidade e comportamento

Certas alterações cerebrais que ocorrem na doença de Alzheimer podem afetar o humor e o comportamento. Os problemas podem incluir o seguinte:

  • Depressão
  • Apatia
  • Retraimento social
  • Mudanças de humor
  • Desconfiança nos outros
  • Irritabilidade e agressividade
  • Mudanças nos hábitos de sono
  • Tendência para vaguear
  • Perda de inibições
  • Ilusões, como acreditar que lhe roubaram algo

Habilidades Preservadas

Certas habilidades importantes são preservadas por períodos mais longos, mesmo quando os sintomas pioram. As habilidades preservadas podem incluir ler ou ouvir livros, contar histórias e relembrar coisas do passado, cantar, ouvir música, dançar, desenhar ou fazer artesanato. Essas habilidades podem ser preservadas por mais tempo, porque são controladas por partes do cérebro afetadas posteriormente no curso da doença.


Causas da doença de Alzheimer

Os cientistas acreditam que, para a maioria das pessoas, a doença de Alzheimer é causada por uma combinação de fatores genéticos, de estilo de vida e ambientais que afetam o cérebro ao longo do tempo. Menos de 1% das vezes, a doença de Alzheimer é causada por alterações genéticas específicas que praticamente garantem que uma pessoa desenvolva a doença. Essas ocorrências raras geralmente resultam no aparecimento da doença na meia idade.

As causas exatas da doença de Alzheimer não são totalmente compreendidas, mas no fundo são problemas relacionados com proteínas cerebrais que não funcionam normalmente, interrompem o trabalho das células cerebrais (neurónios) e desencadeiam uma série de eventos tóxicos. Os neurônios são danificados, perdem conexões entre si e acabam por morrer.

O dano geralmente começa na região do cérebro que controla a memória, mas o processo começa anos antes dos primeiros sintomas. A perda de neurónios espalha-se num padrão previsível para outras regiões do cérebro. No estágio final da doença, o cérebro encolhe significativamente.

Os investigadores estão focados em tentar entender o papel de duas proteínas:

  • Placas: A beta-amilóide é um fragmento restante de uma proteína maior. Quando esses fragmentos se agrupam, parecem ter um efeito tóxico nos neurónios e atrapalhar a comunicação entre as células. Esses aglomerados formam depósitos maiores chamados de placas amilóides, que também incluem outros detritos celulares.
  • Novelos neurofibrilares: As proteínas Tau desempenham um papel no sistema interno de suporte e transporte dos neurónios para transportar nutrientes e outros materiais essenciais. Na doença de Alzheimer, as proteínas tau mudam de forma e organizam-se em estruturas chamadas novelos neurofibrilares. Os novelos neurofibrilares perturbam o sistema de transporte e são tóxicos para as células.

Fatores de risco para a doença de Alzheimer

Idade

O maior risco para a doença de Alzheimer é o aumento de idade. O risco da doença de Alzheimer dobra a cada cinco anos após os 65 anos, e a incidência é quase uma em cada três após os 85 anos. Um estudo constatou que anualmente haviam 2 novos diagnósticos para 1.000 pessoas com idades entre 65 e 74 anos, 11 para 1.000 pessoas entre 75 e 84 anos e 37 para 1.000 pessoas com mais de 85 anos.

História e genética familiar

A história familiar também é um fator de risco significativo. As pessoas que têm pais ou irmãos com a doença de Alzheimer correm maior risco, assim como aquelas que têm vários membros da família afetados. A maioria dos mecanismos genéticos da doença de Alzheimer entre as famílias permanece em grande parte inexplicável, e os fatores genéticos são bastante complexos.

Um fator genético que já é melhor compreendido junto dos investigadores é uma forma do gene apolipoproteína E (APOE). Uma variação do gene, APOE e4, aumenta o risco de doença de Alzheimer, mas nem todos com essa variação do gene desenvolvem a doença.

No meu caso específico, o meu pai sofreu da doença de Alzheimer. Eu fiz um teste de DNA com a empresa MyHeritage. Infelizmente, descobri que provavelmente também desenvolverei Alzheimer mais tarde, pois tenho duas cópias desse gene APOE e4:

Isso significa que tenho um risco significativamente maior de desenvolver a doença de Alzheimer. No entanto, embora esse risco seja maior que o da população em geral, isso não significa necessariamente que eu desenvolverei a doença de Alzheimer. As estimativas de risco genético são calculadas usando as pesquisas mais recentes sobre quão comum é essa condição na população em geral.

Este é o meu risco, comparado com a população em geral:

Quando duas cópias de uma variante patogênica são detectadas, como no meu caso, isso sugere que os meus familiares também podem ter um risco genético aumentado para desenvolver a doença de Alzheimer.

Isso significa que é quase certo que quaisquer filhos que eu tenha um dia também vão herdar essa variante, infelizmente.

Síndrome de Down

Muitas pessoas com síndrome de Down desenvolvem a doença de Alzheimer. Provavelmente isto está relacionado com o facto de terem três cópias do cromossoma 21 – e subsequentemente três cópias do gene da proteína que leva à criação de beta-amilóide. Sinais e sintomas da doença de Alzheimer tendem a aparecer 10 a 20 anos antes em pessoas com síndrome de Down do que na população em geral.

Género

As mulheres parecem ter um risco maior de desenvolver a doença de Alzheimer do que os homens. Esse risco pode ser de 1.5 a 3 vezes maior que o de homens da mesma idade. Um fator que contribui para esse risco pode ser que as mulheres geralmente vivem mais que os homens e, portanto, têm maior risco à medida que envelhecem.

Etnia

Os latinos têm um risco 1,5 vezes maior de desenvolver a doença de Alzheimer, enquanto o risco de afro-americanos é duas vezes maior do que os caucasianos. O motivo dessa diferença não é bem conhecido, mas pode estar relacionado com uma maior incidência de doenças cardíacas nesses dois grupos étnicos.

Inatividade e trauma cerebral

Parece haver uma ligação entre níveis educacionais mais baixos e a falta de estimulação cerebral e o desenvolvimento da doença de Alzheimer. Além disso, as pessoas que sofreram um traumatismo craniano grave têm maior risco de contrair a doença de Alzheimer.

Padrões de sono pobres

A pesquisa mostrou que padrões de sono pobres, como dificuldade em adormecer ou permanecer adormecido, estão associados a um risco aumentado de doença de Alzheimer.

Estilo de vida e saúde do coração

Os danos nos vasos sanguíneos do cérebro que resultam de doenças cardíacas ou vasculares, como derrames, doenças cardíacas e pressão alta, também parecem resultar em maior risco de doença de Alzheimer. Alguns estudos mostram que a pressão alta na meia-idade está fortemente correlacionada com a doença de Alzheimer.

A pesquisa mostrou que os mesmos fatores de risco associados a doenças cardíacas também podem aumentar o risco de doença de Alzheimer. Esses incluem:

  • Falta de exercício físico
  • Obesidade*
  • Tabagismo
  • Pressão alta
  • Colesterol alto
  • Diabetes tipo 2 mal controlados

* Estar acima do peso pode dobrar o risco de contrair a doença de Alzheimer. Indivíduos que são considerados obesos podem ter até três vezes o risco em comparação com aqueles na faixa de peso normal.


Diagnóstico da doença de Alzheimer

Um componente-chave de uma avaliação diagnóstica é a auto-avaliação dos sintomas, bem como as informações que um familiar ou amigo próximo pode fornecer sobre os sintomas e o seu impacto na vida cotidiana. Além disso, um diagnóstico da doença de Alzheimer é baseado em testes que os médicos administram para avaliar as habilidades de memória e pensamento.

Os exames laboratoriais e de imagem podem descartar outras causas potenciais ou ajudar o médico a caracterizar melhor a doença que está causando sintomas de demência.

Todo o conjunto de ferramentas de diagnóstico é projetado para detectar demência e determinar com precisão relativamente alta se a doença de Alzheimer ou outra condição é a causa. A doença de Alzheimer pode ser diagnosticada com 100% de certeza somente após a morte, quando a observação microscópica do cérebro revela as placas e novelos característico da doença.

Testes

Uma análise diagnóstica provavelmente incluirá os seguintes testes:

  • Exame físico e neurológico: para avaliar a saúde neurológica geral, testando os reflexos, a força muscular, a capacidade de se levantar de uma cadeira e atravessar a sala, a capacidade de visão e audição, a coordenação e o equilíbrio.
  • Testes de laboratório: exames de sangue feitos para descartar outras causas potenciais de perda de memória e confusão, como um distúrbio da tiróide ou deficiências de vitaminas.
  • Estado mental e testes neuropsicológicos: para avaliar a memória e outras habilidades de pensamento. Esses testes também são importantes para estabelecer um ponto de partida para acompanhar a progressão dos sintomas no futuro.
  • Testes de imagem cerebral: imagens do cérebro para identificar anormalidades visíveis relacionadas a outras condições que não a doença de Alzheimer – como derrames, traumas ou tumores – que podem causar alterações cognitivas. Novas aplicações de imagem – atualmente usadas principalmente nos principais centros médicos ou em ensaios clínicos – podem permitir que os médicos detectem alterações cerebrais específicas causadas pela doença de Alzheimer. As imagens das estruturas cerebrais incluem o seguinte:
    • Imagens de Ressonância Magnética (RM), usadas para descartar outras condições;
    • Tomografia Axial Computadorizada (TAC), para verificar as ‘fatias’ do cérebro e descartar tumores, derrames e ferimentos na cabeça;
    • Tomografia por emissão de pósitrons (PET), em que um traçador radioativo de baixo nível é injetado no sangue para revelar uma característica específica no cérebro. Existem vários tipos de exames de PET. Os exames PET de fluorodeoxiglucose (FDG), que mostram áreas do cérebro nas quais os nutrientes são pouco metabolizados. A identificação de padrões de degeneração – áreas de baixo metabolismo – pode ajudar a distinguir entre a doença de Alzheimer e outros tipos de demência. Os exames PET de amilóide, que podem medir a carga de depósitos de amilóide no cérebro. Essas imagens são usadas principalmente em pesquisas científicas, mas podem ser usadas se uma pessoa apresentar sintomas de demência incomuns ou muito precoces. Os exames PET Tau, que medem a carga de novelos neurofibrilares no cérebro e são usados apenas em pesquisas científicas;
    • Em circunstâncias especiais, como demência rapidamente progressiva ou demência muito precoce, outros testes podem ser usados para medir beta-amilóide ou tau anormal no líquido cefalorraquidiano.
  • Futuros testes de diagnóstico: os investigadores estão a trabalhar em testes que possam medir as evidências biológicas dos processos de doenças no cérebro. Esses testes podem melhorar a precisão dos diagnósticos e permitir um diagnóstico mais precoce antes do início dos sintomas.

Prevenção e tratamento da doença de Alzheimer

A doença de Alzheimer não é uma condição que se possa prevenir. No entanto, há vários fatores de risco para a doença de Alzheimer relacionados com estilo de vida que podem ser modificados. As evidências sugerem que mudanças na dieta, exercício e hábitos – mudanças para reduzir o risco de doença cardiovascular – também podem diminuir o risco de desenvolver a doença de Alzheimer e outros distúrbios que causam demência. Optar por um estilo de vida mais saudável para o coração pode também reduzir o risco de Alzheimer, como por exemplo:

  • Fazer exercício regularmente: certas atividades, como uma caminhada diária, podem ajudar a melhorar o humor e manter a saúde das articulações, músculos e coração. O exercício também pode promover um sono reparador e prevenir problemas intestinais;
  • Optar por uma dieta de produtos frescos, óleos saudáveis e alimentos com baixo teor de gordura saturada: mudar alguns hábitos pode, até certo ponto, alterar o seu risco. Por exemplo, ter uma dieta saudável com baixo teor de gordura e rica em frutas e legumes está associada a um risco menor de desenvolver a doença de Alzheimer. Beber muita água todos os dias também é muito importante. É importante evitar bebidas com cafeína, que podem aumentar a inquietação, interferir no sono e desencadear uma necessidade frequente de urinar;
  • Pode seguir as mesmas medidas usadas para controlar a pressão alta, diabetes e colesterol alto;
  • Se você fuma, peça ajuda ao seu médico para parar de fumar;
  • Estudos demonstraram que certas atividades podem ajudar a reduzir o risco da doença de Alzheimer e manter as habilidades preservadas, como participar em eventos sociais, ler, dançar, jogar jogos de tabuleiro, criar arte, fazer jardinagem ou tocar um instrumento.

Medicamentos

Os medicamentos atuais para o Alzheimer podem ajudar por um tempo a controlar os sintomas de perda de memória e outras alterações cognitivas. Atualmente, dois tipos de medicamentos são usados para tratar estes sintomas cognitivos:

  • Inibidores da colinesterase: Esses medicamentos funcionam aumentando os níveis de comunicação entre as células, ao preservar um mensageiro químico que é eliminado do cérebro pela doença de Alzheimer. A melhoria dos sintomas é modesta. Os inibidores da colinesterase também podem melhorar os sintomas neuropsiquiátricos, como agitação ou depressão. Os inibidores da colinesterase normalmente prescritos incluem os seguintes (no entanto, os principais efeitos colaterais desses medicamentos incluem diarreia, náusea, perda de apetite e distúrbios do sono e, para pessoas com distúrbios cardíacos, efeitos colaterais graves que podem incluir arritmia cardíaca):
    • Donepezilo (Aricept);
    • Galantamina (Razadyne);
    • Rivastigmina (Exelon).
  • Memantine (Namenda): Este medicamento funciona noutra rede de comunicação de células cerebrais e atrasa a progressão dos sintomas moderados a graves da doença de Alzheimer. Às vezes, é usado em combinação com um inibidor da colinesterase. Os efeitos colaterais são relativamente raros e incluem tonturas e confusão.

Às vezes, outros medicamentos, como antidepressivos, podem ser prescritos para ajudar a controlar os sintomas comportamentais associados à doença de Alzheimer.

A Mayo Clinic realiza ensaios clínicos, testando novos tratamentos, intervenções e testes como forma de prevenir, detetar, tratar ou controlar esta doença.

Medicina Alternativa

Vários remédios à base de plantas, vitaminas e outros suplementos são amplamente promovidos como preparações que podem apoiar a saúde cognitiva e prevenir ou atrasar a doença de Alzheimer. Os ensaios clínicos produziram resultados mistos, com poucas evidências para apoiá-los como tratamentos eficazes.

Alguns dos tratamentos que foram estudados recentemente incluem:

  • Ácidos gordurosos de omega-3: Os ácidos graxos ômega-3 presentes no peixe ou em suplementos podem diminuir o risco de desenvolver demência, mas estudos clínicos não mostraram benefícios no tratamento dos sintomas da doença de Alzheimer;
  • Curcumina: Esta erva vem de açafrão e tem propriedades anti-inflamatórias e antioxidantes que podem afetar processos químicos no cérebro. Até agora, os ensaios clínicos não encontraram benefícios no tratamento da doença de Alzheimer;
  • Ginkgo: Ginkgo é um extrato vegetal que contém várias propriedades medicinais. Um grande estudo financiado pelo National Institutes of Health não encontrou efeitos na prevenção ou no atraso da doença de Alzheimer;
  • Vitamina E: Embora a vitamina E não seja eficaz para prevenir a doença de Alzheimer, tomar 2.000 unidades internacionais diariamente pode ajudar a atrasar a progressão em pessoas que já têm a doença.

No entanto, os resultados do estudo foram variados, e apenas alguns mostraram benefícios. Mais pesquisas sobre a segurança de tomar 2.000 unidades diárias de vitamina E numa população com demência serão necessárias antes que possa ser rotineiramente recomendado.


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